El fundador de Virgin Galactic, Richard Branson, se lanzó con éxito al espacio exterior

El multimillonario británico alcanzó este domingo una meta largamente anhelada y finalmente llegó al espacio a bordo de un avión de su propia compañía, Virgin Galactic, tras despegar desde el desierto de Nuevo México y superar más de 80 km de altura.

Branson, junto con los empleados de Virgin Galactic Beth Moses, Colin Bennett y Sirisha Bandla y los pilotos Dave Mackay y Michael Masucci, abordó el SpaceShipTwo, un avión alado con un solo motor de cohete que la compañía ha pasado casi dos décadas desarrollando, antes del amanecer. 

En la parte superior de la ruta de vuelo, a más de 80 kilómetros de altura, el vehículo estuvo suspendido en ingravidez durante unos minutos, lo que permitió a los pasajeros disfrutar de vistas panorámicas de la Tierra y el espacio mientras el SpaceShipTwo giraba sobre su vientre. Luego desplegó su sistema de plumas, que curva las alas del avión hacia arriba, imitando la forma de un volante de bádminton, para girar la nave espacial hacia la derecha mientras voló de regreso a la atmósfera espesa de la Tierra y se deslizó de regreso a una pista de aterrizaje.

Este vuelo marcó sólo el cuarto vuelo de prueba del vehículo que alcanzó el borde del espacio.

El despegue circundante de SpaceShipTwo fue, al estilo típico de Branson, una fiesta de alta producción con amigos, familiares, empleados y algunos VIP presentes. Más temprano el domingo, Branson tuiteó una foto de él mismo y Elon Musk descalzo pasando el rato. El artista nominado al Grammy, Khalid, interpretó una canción inédita en un escenario al aire libre.

El vuelo de Branson, que se produjo sólo nueve días antes de que el bilimillonario de Amazon, Jeff Bezos, se lance al espacio suborbital a bordo de la nave espacial de su propia empresa, es un momento histórico para la industria espacial comercial. El sector emergente ha tratado durante años de hacer del turismo espacial suborbital (un vuelo de ida y vuelta relativamente simple, en lugar de orbitar la Tierra por períodos más largos) un negocio viable con el objetivo de permitir a miles de personas para experimentar la adrenalina y las vistas panorámicas de nuestro planeta de origen que estos vuelos pueden ofrecer.

Branson y Bezos están situados para convertirse en competidores directos en este sector, cada uno de los cuales ofrece boletos a clientes adinerados para viajes breves a la atmósfera superior a bordo de naves espaciales supersónicas impulsadas por cohetes.

Virgin Galactic planea realizar solo un vuelo de prueba más antes de comenzar a volar a clientes que paguen. Más de 600 personas han reservado boletos a un precio de US$ 200.000 a US$ 250.000 hasta ahora. Se espera que la compañía reabra pronto la venta de entradas, aunque a un precio más alto.

El vuelo de Branson también ayudó a reforzar la reputación de Virgin Galactic como «la primera línea espacial comercial del mundo». Así es como la compañía se publicita a sí misma al inscribir a esos cientos de clientes dispuestos que han esperado a través de retrasos en el desarrollo, y un trágico percance, la oportunidad de viajar a bordo de la SpaceShipTwo.

Pero aún no está claro si Virgin Galactic será realmente la «primera» compañía espacial suborbital operativa comercialmente. La compañía espacial de Bezos, Blue Origin, parecía preparada para poner a su fundador en el espacio antes que Branson, hasta que Virgin Galactic hizo el anuncio sorpresa a principios de este mes de que estaría en el próximo vuelo de prueba, una desviación de los planes anteriores de la compañía.

El vuelo de Bezos, programado para el 20 de julio, podría iniciar las operaciones comerciales de la compañía antes de eso, y uno de sus compañeros de viaje en el vuelo es un cliente de pago, que ganó un boleto a través de una subasta benéfica por el precio de 28 millones de dólares. Sin embargo, la compañía aún no ha comenzado a vender entradas al público, ni ha fijado una fecha específica sobre cuándo planea hacerlo.

No se espera que ninguna de las dos compañías ofrezca boletos que sean asequibles para el estadounidense promedio.